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La libertad de expresión en Estados Unidos

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La libertad de expresión en Estados Unidos

Archivos Nacionales

Frank Wolfe

La libertad de expresión está protegida por la primera enmienda de la Constitución de Estados Unidos. Consiste en el derecho de expresarse, de prensa, de agruparse y el derecho de obtener una audiencia para presentar una demanda al gobierno. Además se entiende que también incluye el derecho de creencia y asociación. La posibilidad de poder expresar las ideas o pensamientos, se ha vuelto esencial en el gobierno de Estados Unidos, no sólo como forma de conocer diferentes puntos de vista de las personas, sino también como parte del proceso democrático.

El derecho a la libertad de prensa facilita la expresión mediante la distribución de artículos, periódicos u otras publicaciones. Sin embargo, los miembros de la prensa tienen los mismos derechos que el público en general. En cuanto a la libertad de asociarse, el gobierno puede prohibir los grupos que promuevan actos ilegales, pero no puede requerir que alguna asociación dé a conocer la identidad de sus miembros. El pueblo tiene además el derecho de demandar al gobierno por daños mediante los tribunales o algún otro proceso gubernamental.

Influencia de la Corte Suprema

La Corte Suprema de Estados Unidos necesita bastante justificación para poder regular el contenido de algún acto de expresión. Por ejemplo, el que los estudiantes utilicen bandas negras en las escuelas como símbolo de protesta por una guerra es un ejercicio de libre expresión protegido por la ley. Eso fue lo que ocurrió en 1965, cuando el director de una escuela prohibió el uso de bandas dentro del plantel luego de escuchar que esa sería una forma de protestar por la guerra de Vietnam. Dos estudiantes usaron las bandas y fueron suspendidos. El caso llegó a la Corte Suprema, que determinó que si los actos de los alumnos o su forma de expresarse no interfieren con la labor escolar ni los derechos de los demás en el salón de clases, las bandas tampoco lo hacen.

Otro caso conocido fue el de Gregory Lee Johnson (inglés), quien participó en una protesta en 1984, afuera de la Convención Nacional Republicana de Dallas, en Texas. Al finalizar el encuentro, Johnson quemó una bandera de Estados Unidos. En ese entonces, el estado de Texas tenía un estatuto que criminalizaba la quema o destrucción de una bandera estatal o nacional. Johnson fue condenado por el delito, pero apeló, y la Corte Suprema dictaminó a su favor, diciendo que la ley violaba sus derechos bajo la primera enmienda. Ello, porque la condena de Johnson se debió exclusivamente a su forma de expresión.

El acto, como forma de protesta no era nuevo. Casi dos décadas antes, el activista, defensor de los derechos civiles, Sydney Street (inglés), fue condenado por quemar la bandera en protesta a la muerte a tiros del activista James Meredith. La Corte anuló su condena, aunque no en base al acto de quemar la bandera, sino a la denigración verbal que le hizo al símbolo patrio, que había sido una de las razones de su detención.

Por otra parte, la Corte Suprema sí puede censurar la expresión cuando se trata de alguna acción que incita la violencia o cause daños a los demás. Los actos obscenos también tienen menos protección en este respecto.

Importancia de la forma y el lugar de expresión

Hay ciertas restricciones que el gobierno puede establecer para limitar la algunas formas de expresión de las personas. El gobierno puede exigir permisos para manifestaciones, asambleas o protestas, y no puede negarlos en base al mensaje que lleven. Durante las protestas, los manifestantes tienen el derecho de llevar pancartas y tratar de comunicar su mensaje a los presentes, pero no puede acosar a los demás ni bloquear entradas a edificios. Cuando una protesta deja de ser un discurso y se convierte en algún tipo de movilización, el gobierno sí puede intervenir con más fuerza.

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